It wasn’t easy to get into Chile just a few days after they opened their borders following a long period of covid-related isolation. For the second time in as many years I had to flight to get to Patagonia to witness a spectacular event: the total eclipse of the sun.

Unlike Argentina in 2020, at least Chile actually opened its borders, so we didn’t need to get a special permit to enter the country. But, apart from China, Chile has to be one of the hardest countries to get into because of their covid rules. Two months before the eclipse I had to complete an application sent to me by the Chilean government. Key to this application was our covid passports. I diligently filled out all of the detailed information requested then began a long wait, hoping for the best. Unlike every other country that I know of, Chile actually verifies that vaccination documents are real and not just something that someone whipped up in Word.

I purchased flights and waited for good news. Weeks passed and I didn’t hear anything back. The worst part is that once you receive approval (*if* you do), you have only 45 days to enter the country. If you don’t arrive in time, you’re out of luck. It’s no joke. Some travellers reported arriving before getting approval of their vaccine docs and got sent packing by Chile’s border guards. The same thing happened to another traveller who arrived just one day too late as a result of a cancelled flight.

Luckily, just days before our flight I received an email that said we were good to go.

Eclipse Solar Total Sobre Antártida

No fue nada fácil viajar a Chile pocos días después de que abrió sus fronteras al mundo. Por segunda vez en otros tantos años tuve que luchar para llegar a Patagonia para ver un espectáculo astronómico: el eclipse solar total.

A diferencia de Argentina en 2020, al menos Chile sí abrió sus fronteras. Pero, a parte de China, tiene que ser uno de los países más difíciles de entrar por todos sus trámites de covid. Dos meses antes del eclipse hice una solicitud en la que tuve que darle al gobierno chileno mi carnet de vacunación. Al enviar la solicitud, empezó una espera bastante angustiosa. En contraste con los demás países que conozco, Chile verifica la veracidad de la vacunación del visitante.

Compré un pasaje y esperaba buenas noticias. Pasaban las semanas y no escuchaba nada. Lo peor es que después de recibir la aprobación (si la recibes) tienes tan solo 45 días para entrar al país. Si no llegas a tiempo, ya no es válida. No estoy de broma. Algunos viajeros llegaron antes de recibir la aprobación. Los guardias los rechazaron y tuvieron que volver a casa por cuenta propia. Le sucedió lo mismo a un viajero que tomó un vuelo demasiado tarde (después de los 45 días).

Por suerte, pocos días antes de mi vuelo, recibí un correo electrónico muy esperado.

– After nearly a month of waiting, Chile finally approves my covid vaccination
– Después de casi un mes de espera, por fin Chile aprueba mi carnet de vacunación

When we got to the airport in Punta Arenas, it was full of commotion. The thing is, 2021’s eclipse wasn’t going to be visible from Chile. We’d have to get to Antarctica if we wanted to see it. I’d gotten in contact with a group of astronomers who were in the process of chartering a flight to intercept the path of the eclipse over the frozen continent. That seemed like the perfect solution to me but, at the last minute, covid threw a wrench into the works. It turns out that every plane can fly only a certain distance away from an “emergency airport”. In the case of our flight, that airport was going to be in the Falkland Islands, just off the coast of Argentina.

A technical map showing the maximum flying range of our plane and how the Falklands airport would satisfy aviation regulations.
– Este mapa muestra la autonomía de vuelo máxima de nuestro avión en relación con el aeropuerto de las Malvinas.

When Omicron broke out, the UK government decided to scrap that plan. They didn’t want to risk having a plane full of possibly covid-infected eclipse-chasers show up unexpectedly. Not being able to land in the Falklands in an emergency meant that we couldn’t use the plane we’d chartered. They just couldn’t get close enough to Antarctica without that emergency airport in place. That left us with no alternative but to charter a larger plane with a greater flying range.

– Path of the eclipse over Antarctica
– Trayectoria del eclipse

Al llegar al aeropuerto de Punta Arenas, había mucho ajetreo, incluso confusión. Fíjate que el eclipse de 2021 no pasaba por Chile, sino por Antártida. Me había puesto en contacto con un grupo de astrónomos que estaban en el proceso de organizar un vuelo chárter. Me parecía una solución perfecta, pero al último momento tuvieron que cambiar de planes por la nueva cepa del “covicho”, Ómicron. Resulta que cada avión tiene una distancia máxima que puede volar lejos de un “aeropuerto de emergencia”. Este aeropuerto iba a ser el de las Islas Malvinas. Por Ómicron, el gobierno británico desechó el plan. Ya no podíamos aterrizar allí en el caso de una emergencia y, por consiguiente, no podíamos usar los aviones alquilados. Tuvimos que fletar de LATAM un avión más grandes con una mayor autonomía de vuelo máxima.

– Everyone excitedly awaiting – and some scrambling for seats – in the boarding area for our special charter flight to intercept the eclipse
– Todos los pasajeros esperando, algunos luchando para obtener mejores asientos

The airport was buzzing with anticipation but also full of people clamoring to secure seats on the new airplane. The original plane had undifferentiated seats. Every row was the same. Well, with the exception of the windows, that is. Have you ever noticed that on some planes a row will have a little more than one window, maybe even two? When you’re on a flight to see the eclipse, you don’t really care what your seat is like but the windows are super important. I’d selected a row with nearly two full windows so that we would both have a good view at the same time (in an eclipse flight, you don’t just purchase a seat but the whole row). The change of planes meant that the new rows didn’t match up with the original ones and everyone seemed to have their own opinion about how this should be resolved. Since I’d paid for a row with two windows, I requested that the organizer give us just that.

A couple from the US jumped in and started accosting the organizer. They’d reserved row #3 and were dead-set on keeping it, even though row 3 in the original plane had only one window and in the new plane it was in business class with two full windows. Maybe I’m too polite. Rather than interrupting I waited until they finished complaining but by then it was too late. The organizer caved in, giving them what amounted to a huge free upgrade.

El aeropuerto estaba lleno de conmoción. Los aviones originales tenían asientos y filas todos iguales. O sea, todos iguales con la excepción de las ventanillas. Cuando el propósito de un vuelo es observar un eclipse, las ventanas son sumamente importantes. Había elegido una fila (sí, en un vuelo de un eclipse se compra una fila entera) con dos ventanas para compartir la vista con mi novia. El cambio de aviones causó mucha discusión entre los pasajeros porque las nuevas filas no correspondían a las originales. Ya que había pagado por dos ventanillas, le pedí al organizador que me diera una fila así.

Una pareja estadounidense empezó a reprender al organizador. Habían reservado la fila tres del avión original, la cual tiene solo una ventanilla. En el nuevo avión esa fila está en la clase ejecutiva y tiene dos ventanillas. Obviamente, querían permanecer en la misma fila, aunque no habían pagado por dos ventanillas. Quizá soy demasiado educado. Esperaba hasta que dicha discusión se terminara, con la expectativa de que el organizador hiciera lo justo. Por desgracia, les dio la fila a ellos, no a nosotros. El que no llora no mama.

– We all walk across the tarmac to board the 787, very rare for such a large plane
– Todos caminamos por la pista para abordar el 787, algo poco común para un avión tan grande

As compensation, he let us have the very last row, normally reserved for crew. Behind this row, sandwiched between the seats and the wall, is another window. Better than nothing, right?

But when we got to our row, another couple was already sitting there! I politely explained to them that the organizer had told us to sit there but the man refused to budge. In the end, I had to ask the captain to kick them out. Good thing I spent so much time practicing my spanish – both the couple and the captain spoke no english.

Como compensación, nos dio la última fila, la que normalmente está reservada para la tribulación. Detrás de esa fila, entre los asientos y la pared, hay otra ventanilla. Bueno, es mejor que nada, ¿no?

Pero, no. Al llegar a nuestra nueva fila, ¡ya estaba sentada ahí otra pareja! Cuando les expliqué que el organizador nos dijo que nos sentáramos en esa fila, rechazaron a desocupar los asientos. Qué cara más dura. Tuve que pedirle al capitán que les echara.

– The LATAM pilots welcome me into the cockpit of our 787 Dreamliner
– Los pilotos de LATAM me dan la bienvenida

In the end, we managed to sit ourselves in the right seats. Well, S sat in the seat and I squeezed myself into the space between the back of the seat and the wall. The important thing is that we had a great view of the eclipse. And what a view!!

Al final, logramos sentarnos en los asientos correctos. Más bien, mi novia se sentó en el asiento y yo me apreté entre el asiento y la pared. Lo importante es que ya teníamos una buena vista del eclipse. ¡Y qué vista!

– A rare sunrise eclipse casts its shadow across the Antarctic sea, shrouded in cloud
– Un eclipse bastante raro proyecta su sombra sobre el mar antártico

Once again, like the year before, it was a big challenge to see the eclipse, but we did it. The reward was beyond words.

Otra vez, como el año pasado, fue un desafío bastante grande lograr ver el eclipse, pero lo conseguí. La recompensa no tiene palabras.

2 thoughts on “TSE2021: A total solar eclipse over Antarctica

    1. Thanks Bill! Eclipse chasing seems like it must be one of the more uncertain “forms” of travel, don’t you think? Let’s see if next year’s eclipse in Exmouth Australia turns out to be as challenging 😉 Hope to run into you there.

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